Knarren rundt er skirennet som tradisjonen tro arrangeres på Fjågesundheia på skjærtorsdag. Etter to år med koronapandemi var løperne tilbake på startstreken i det 11,5 kilometer lange rennet, som går innom tre kommuner (Drangedal, Nissedal og Kviteseid). For de yngre deltakerne er det mulig å gå mini-Knarren. Deltakerne kan velge om de vil gå med eller uten tidtaking.

Den beste spurten

I hovedløpet var det duket for et skikkelig prestisjeoppgjør mellom det som for tiden er Telemarks tre beste langrennsløpere, Mikael Gunnulfsen fra Ørn/Team Telemark, Henrik Dønnestad fra Gulset/Team Telemark og Runar Skaug Mathisen fra Vinje/Team Lager 157.

Som i 2018-utgaven av Knarren rundt dannet disse tre raskt en trio, og denne gang kom de samlet inn på oppløpet. Der var det imidlertid ingen tvil om hvem som ville ta seieren.

– Jeg følte meg lett og fin i kroppen i dag, og jeg er normalt trygg på at jeg har den beste spurten av oss tre. Det utnyttet jeg i dag, smiler Gunnulfsen lurt etter å ha passert målstreken på tiden 37.28,1.

Gunnulfsen har mange ganger vist seg som en rask spurter med ski på beina, både i sprintrenn og i lange turrenn. Tidligere i vinter vant han sprintdistansen under norgescupen i Steinkjer.

Et rykk på lager

– Jeg må takke Henrik og Runar for at de undervis i løpet lå fremme og dro mye mer enn meg. Det lønte seg ikke å ligge først i sporet i dag, på det sugende føret, forteller 29-åringen.

Gunnulfsen har for øvrig ikke trent siden han gikk i mål på 7. plass under 30 kilometer med skibytte under NM på Lygna for en uke siden, grunnet en forkjølelse.

Arrangørstaben, med Bent Arve Brattås i spissen, hadde gjort en flott jobb med løypene i Knarren rundt, og med 10 centimeter nysnø dagen før renndagen var det fine forhold for deltakerne. Men med varmegrader og nysnø var det et tungt og sugende føre.

– Det var tungt å gå ifra på et sånt føre. Henrik og jeg hadde en liten luke på Runar underveis, men han klarte å komme opp til oss igjen. Inn mot oppløpet la jeg meg i teten, og når jeg hørte at Runar la seg ut i sporet ved siden av satte jeg inn et rykk som ga meg et lite forsprang, forklarer Gunnulfsen.

Hadde et håp

Runar Skaug Mathisen vant Knarren rundt sist det ble arrangert, i 2019, men denne gang måtte han se seg slått med 1,7 sekund av sin tidligere teamkollega i Team Telemark.

– Jeg hadde et håp om å slå ham i dag, men spurtoppgjøret tok han greit, sier Mathisen, som skryter av løypeprepareringa og arrangementet.

Mathisen har for øvrig fått sitt definitive gjennombrudd i Ski Classics denne vinteren, med blant annet 2. plass i Årefjällsloppet og 7. plass sammenlagt i det som regnes som langløpernes verdenscup. Det er knallsterkt!

Henrik Dønnestad fulgte tett på de to 1993-modellene på oppløpet, og kom i mål 4,5 sekunder bak teamkollega Gunnulfsen.

– Jeg følte meg ganske bra i dag, men jeg har ikke den råeste spurten i staking i kamp mot de to, så rekkefølgen til slutt ble ikke så overraskende, sier 25-åringen.

Dønnestad har avsluttet sesongen knallsterkt, med 9. plass på 10 kilometer skøyting i NM sist fredag, og palmelørdag skøytet han inn til en sterk 5. plass i det 20 kilometer lange Janteloppet ved Hafjell/Pellestova, der det var et meget stjernespekket startfelt.

Vant uten forventninger

I kvinneklassen gikk Marthe Bjørnsgaard fra Lillehammer skiklubb inn til seier på tiden 43.42, mens Brita Cecilie Mustad (47) fra Stathelle ski fulgte på en imponerende 2. plass med tiden 45.09. Ida Emilie Herfoss fra Drangedal IL tok 3.-plassen på tiden 46.15.

– Det er morsomt å slenge seg med på et skirenn, og det er deilig å konkurrere helt uten forventninger. I tillegg er det jo moro å vinne, sier Marthe.

Hun har tidligere i vinter stilt til start i tre konkurransehelger i Ski Classics: Åpningshelga i Sverige, Marcialonga og Birkebeinerrennet. Og mosjonisten Marthe er på ingen måte en sinke i skiløypa.

– Formen er grei, og jeg trener nok stort sett hver dag, men jeg må tilpasse treninga til jobben min, forteller Marthe, som bor sammen med Mikael Gunnulfsen ved Røa i Oslo. Derved ble det dobbeltseier til samboerparet, slik det også ble i 2018.

Bent Arve Brattås i arrangørstaben er godt fornøyd med årets utgave av Knarren rundt.

– Tatt i betraktning at påska er veldig sein i år, og at vi har lagt bak oss to år med pandemi, må vi være fornøyde med at vi får rundt 150 mosjonister og over 40 aktive utøvere til start, sier Brattås.