25. november 1870 var Paris omringet av prøyssiske styrker. For å sende beskjeder til den franske hæren på utsiden skulle offiserene Paul Rollier og Leon Bezier fly over med en gassballong. Det gikk ikke helt etter planen. Etter 15 timer i lufta hadde de, med en snittfart på 80 kilometer i timen, tilbakelagt omtrent 12 000 kilometer. Da de hoppet ut av gassballongen hadde de nådd Lifjell i Seljord.

Tømmerkoie

I dag startet markeringen av den historiske hendelsen med blant annet åpning av en ny dagsturhytte, musikk, historiefortelling og taler.

Hytta representerer den samme koia som reddet livene til franskmennene. Hytta er satt opp av Håkon Fjågesund.

– Det har vært et utrolig morsomt prosjekt å jobbe med. Jeg har tidligere gjort mye restaurering av gamle bygg, men det var moro å bygge denne koia helt fra bunn av, det har jeg aldri gjort før, sier Fjågesund.

12. mars starta prosessen med å hogge tømmer til hytta. Dette tørket over sommeren, og 2. november ble det hele fløyet opp med helikopter før koia ble montert inne på fjellet.

– Vi har prøva å lage en koie som er representativ for byggeskikken fra 1870 og den koia franskmennene kom til. Vi har sett på beskrivelser av koia for å innrede den riktig, forklarer Fjågesund.

Koia er satt opp som en dagsturhytte, og er den første av sitt slag satt opp av Seljord Turlag. Hytta får DNT (Den norske turistforeningen) sitt merke, og de er veldig positive til den nye hytta.

– Turer i nærmiljøet er jo veldig i vinden for tida. Hit kan man gå både alene og sammen med andre, og det er enkelt holde god avstand. Fokuset på turer i nærmiljøet er grunnstammen i turistforeningen sin jobb. Det som er spesielt her er at man får både lokalhistorisk påfyll og styrket helsa av å komme seg ut på tur, forteller Ottar Kaasa fra DNT.

Det gode vertskap

Da franskmennene landet ble de etterhvert møtt av Harald og Klas Strand som bodde på gården like nedenfor. De forsto ikke hverandre, og ikke før franskmennene så esken med Nittedals fyrstikkesker, hvor det sto Christiania, skjønte de at de hadde kommet til Norge.

– Det som slår meg er gjestfriheten som møtte Rollier og Bezier da de kom hit for 150 år siden. De kom i kontakt med Strand-brødrene og fikk servert god mat og drikke. De ble møtt med nysgjerrighet og vennlighet framfor fordommer. Avisene som skreiv om hendelsen legger også vekt på hvor godt de ble tatt imot. Jeg tror ikke historien hadde vært like levende hadde Rollier og Bezier blitt møtt med en kald skulder, forteller Sondre Aasan, varaordfører i Seljord.

Selv om det er lite sannsynlig at noen vil ramle ned fra himmelen på samme måte som disse franskmennene gjorde, håper Aasan at vi kan lære litt av moralen fra historien.

– Det kommer stadig folk til bygda vår, og det er nok litt av grunnen til at slagordet til kommunen er «det gode vertskap». Det kommer fortsatt folk fra fjerne himmelstrøk som skal bo her, og vi har et godt apparat for å integrere flyktninger, men vi kan alltids bli litt bedre. Akkurat nå er det en familie i Kongo som gjør seg klare til å komme hit til Seljord, og jeg håper at de og andre som kommer hit kan bli tatt imot like godt som franskmennene ble for 150 år siden, sier han.

Bok om historien

En av dem som har gjort et dypdykk i historien til franskmennene er Halvor Kleppen. Han driver det lokalhistoriske forlaget Eldhuset og har i forbindelse med jubileet skrevet en bok om historien.

– Jeg har samla stoff til boka i 10 år. Å skrive den var ikke så vanskelig, men det tok lang tid å samle stoffet og å lage en god disposisjon, forklarer han.