– Vi fant ut det tidlig i fjor sommer da vi stengte ned det meste. Når det ikke kommer mange busser hit som det pleier, da må vi finne på noe. Før var det også ledig plass i husene, men nå er alt fullt. Da fant vi ut at vi ha må ha et galleri, forteller daglig leder Mette Sanden i Øvre verkets venner.

Fikk støtte

Galleriet ble rett og slett et koronatiltak, og en del av veggpryden i restauranten, Spiseriet.

– Vi hadde dårlig lys og måtte kjøpe inn spoter. Det ble litt rokering på flere områder, men vi var heldig og fikk både midler fra Midt-Telemark næringsutvikling (MTNU) og Telemarkskanalen regionalpark.

Det startet med et foredrag av Jonny Andvik.

– Han foreslo at bildene kan jo bare henge her. Det ble så vellykket, og det kom hauger av folk. Det var ikke salgsutstilling, men likevel ville folk komme for å se. Han inviterte også mange mennesker til facebooksiden. Interessen økte med flere tusen.

Nå er allerede hele året fylt for galleriet med utstillere på det gamle rødmalte arbeidertunet.

– Ja, nesten hele neste år også. Vi må være langsiktige i denne bransjen. Det har vært veldig moro. Det har kommet mange innom som ser bildene og tar en kopp kaffe her, forteller Sanden.

Dermed blir det kanskje på sikt også et samarbeid med Galleri Blindtarmen på Ulefoss samfunnshus og Villa Lunde.

– Om vi ikke kan kalle det en pub til pubrunde, så kan det i hvert fall bli en galleri til gallerirunde.

Utsettelser

For det blir lite av faste programposter som quiz, konserter og foredrag i første halvdel av året.

– Vi har måtte avlyse det meste på halvårsplanen også denne våren, akkurat det samme som i fjor, forteller hun. Men det kommer nye sjanser.

– Vi avlyser ikke, vi utsetter det til høsten.

Dermed er det Galleri Øvre verket og Spiseriet som sørger for fast liv på Øvre verket med like åpningstider og koronaavstand.

Men det er også andre ting som skjer hver lørdag med åpen butikk, bakeri med steinovnsbakst, keramikkverksted og antikvariat.

– Lørdag er den store dagen før sesongen åpner. Vi merket forrige helg at flere ville se, det er rett vi kan åpnet. Vi er veldig optimistiske og gleder oss til sommeren og høsten.

Og kanskje blir det en ny sterk sommer for besøkstallene.

– Vi hadde en veldig god sesong, sommersesongen fikk knalltall. I stedet for utlandet ble det nærmiljøet som feriemål, og det var mange som oppdaget Øvre verket i fjor.

– Så koronaen kan slå positivt ut også?

– Ja, jeg tør nesten ikke å si det. Men jeg har hørt det samme fra flere andre, som hadde en god sommer i fjor.

Ny på veggen

Nå blir maleriene til Gunilla Holm Platou tatt ned fra veggen, og erstattet med grafikk laget av Lene Aabjørnsrød.

– De tok kontakt med meg, så det var hyggelig, ler hun. Det er stas å nærmest bli headhuntet. Aabjørnsrød tegner digitalt.

– Jeg har alltid vært kunstnerisk interessert. Jeg har alltid hatt en ekstra kjærlighet for å tegne. Det har alltid vært en stor del av meg.

For ti år siden tok hun det store valget.

– Jeg tok motet til meg og satset større på kunsten. Jeg er også lærer med 70 prosent stilling. Det er godt å ha en trygg fast jobb ved siden av, sier 40-åringen som har vokst opp i Porsgrunn, men har bodd i Skien i sitt voksne liv.

Dette er en salgsutstilling.

– Alt er til salgs, og det er flere eksemplarer. Jeg har ikke stilt ut her før. Det blir veldig spennende, sier hun.

Utstillinga henger opp fra 13. mars til rundt 1. mai.

– Da varer det også over påska, det er veldig fint.