(Nettavisen)

- Det er allment antatt at neandertaleren tilhører en utdødd avstamning som er den nærmeste slektningen til vår egen art. Imidlertid antyder vår oppdagelse at den nye avstamningen vi identifiserte som inkluderer Homo longi, er den egentlige søstergruppen til Homo sapiens.

Det sier professor Xijun Ni til Science Daily, som er en av forfatterne av tre nye studier, publisert i forskertidsskriftet The Innovation. Studiene argumenterer for at «Dragemannen» tilhørte en helt nyoppdaget menneskeart kalt Homo longi, og at det er vår hittil nærmeste slektning.

- Når vi snakker om fossiler fra de siste millioner av årene, så er dette til nå den viktigste oppdagelsen, sier professor Chris Stringer til BBC. Han er en av Storbritannias ledende eksperter på menneskets evolusjon, og er en av forskerne som har deltatt i studien.

- Dette er en egen gren av menneskeheten som ikke er på vei til å bli Homo sapiens (vår art), men som representerer en lang separat slekt som utviklet seg i regionen i flere hundre tusen år og som til slutt ble utryddet, sier han.

Ble gjemt i 80 år

Harbinfossilet ble funnet av en kinesisk veiarbeider, under byggingen av en bro i byen Harbin i Heilongjiang-provinsen i Kina, allerede i 1933.

På dette tidspunktet var byen Harbin under japansk okkupasjon. Arbeideren forsto at kraniet kunne ha stor kulturell verdi, og smuglet fossilet med hjem. Der gjemte han det i bunnen av en brønn i 80 år.

På dødsleiet fortalte han familien om hemmeligheten i bunnen av brønnen, og slik ble Harbinfossilet kjent for kinesiske forskere.

Nå er det altså publisert tre ulike studier om Harbinfossilet i The Innovation.

146.000 år gammelt

Den store skallen kan romme en hjerne på størrelse med menneskets, men øyehulene er større og nesten firkantet, øyebrynsbuene er kraftigere, munnen er bredere og tennene er større.

- Harbinfossilet er blant de mest komplette fossilene av et menneskekranie i verden, sier professor Qiang Ji, en av forfatterne av studiene om «Dragemannen». Kraniet er anslått til å være minst 146.000 år gammelt. På dette tidspunktet hadde Homo sapiens utviklet seg. En rekke menneskearter flyttet på seg, og kan ha levd side om side.

Forskerne tror at kraniet tilhørte en mann i 50-årene, som bodde i et lite samfunn i et skogkledd, elveslette-miljø, og at han var tilpasset tøffe omgivelser.

- Som Homo sapiens, jaktet de pattedyr og fugler, og samlet frukt og grønnsaker, og kanskje til og med fanget fisk, sier Xijun Ni, som er professor i primatologi og paleoantropologi ved det kinesiske vitenskapsakademiet og Hebei GEO University.

Forskerne vet ikke når Homo longi døde ut.

Kan være annen menneskerase

Det har i mange år vært, og vil fortsatt være, en debatt om Harbinfossilet stammer fra en egen menneskerase, eller om det er en primitiv utgave av Homo sapiens, Homo neanderthalensis eller en menneskegruppe kalt Homo denisova.

Professor Marta Mirazon Lahr ved University of Cambridge sier til BBC at hun tror Harbinfossilet er en Homo denisova.

- Denisovanerne er den fascinerende mystiske befolkningen fra fortiden. Det er anslått at et kjeveben som ble funnet på det tibetanske platået kan være en Denisovan. Fordi kjevebenet fra Tibet og «Dragemannen» ligner på hverandre, kan vi nå ha Denisovans første ansikt, sier hun.

Homo denisova ble identifisert gjennom DNA for få år siden. DNA ble utvunnet fra et 50.000-30.000 år gammelt fingerbein oppdaget i Denisovahulen i Russland. Dette DNA-et ble så funnet i flere befolkningsgrupper i Austrialia og Sør-Øst Asia (Nettavisen har rettet opp informasjon. Vi skrev først at DNA bare er funnet i aboriginiene i Australia. Den informasjonen er utdatert kilde: Wikipedia)

I alle Homo sapiens utenfor Afrika er det for øvrig funnet neandertal-DNA. Dette fordi de to ulike menneskeartene hadde samkvem før neandertalerne døde ut. (Nettavisen har rettet opp informasjonen om neandertal-DNA i dagens mennesker. 1,5 til 2,1 prosent er funnet i alle mennesker kilde: Wikipedia)

Les egen sak: Parret seg med mystisk menneske for 58.000 år siden

I Israel mener en gruppe forskere at Harbinfossilet kan være en forfader til neandertalerne. Nylig ble det funnet levninger etter en menneskerase som først så dagens lys i området Levanten. De mener at Dragemannen kan ha vært en slik menneskerase.

Les også: Neanderthaler levde lengre

Men de kinesiske forskerne mener altså at Harbinfossilet representerer en helt ny menneskerase. Om kritikken som blir reist mot deres teori, sier forskerne:

- Våre resultater vil utløse mye debatt, og jeg er ganske sikker på at mange er uenige med oss. Men det er vitenskap, og det er fordi vi er uenige at vitenskapen utvikler seg.