– Funnet forandrer fortellingen om koronaepidemien, sier prosjektleder Anne Eskild ved Ahus.

Det første tilfellet i Europa ble påvist 27. januar 2020, mens det i Norge først ble påvist 24. februar samme år.

Funnet Ahus har gjort, er fra samme tidsrom som det første påviste tilfellet ble konstatert i Kina.

Det er også tidligere i pandemien påvist at koronaviruset sirkulerte i Italia i 2019, så tidlig som i september 2019, viser en italiensk studie fra Milano.

Forskere har påpekt at viruset trolig også sirkulerte i kinesiske Wuhan lenge før det ble offisielt påvist. Hovedteorien er fortsatt at viruset først spredte seg der.

Ble overrasket

– Dette var veldig overraskende. Vi undersøkte blodprøver tilbake til desember for å være helt sikre på å gå langt nok tilbake i tid, så vi hadde ikke ventet å finne positivt utslag så tidlig, sier Eskild.

Forskerne har søkt etter antistoffer i lagrede blodprøver. Prøvene er hentet fra gravide kvinner i første trimester og tas som en del av svangerskapsomsorgen. De lagres for å kunne overvåke potensielle smittsomme sykdommer.

– Det er antakeligvis få andre land som har tilgang på lagrede blodprøver på befolkningsnivå, og derfor finnes det få eller ingen andre retrospektive studier, sier Eskild.

98 funn

Forskerne fikk tilgang til å teste prøvene anonymt med hjemmel i smittevernloven.

Mye tyder på at de er smittet i utlandet, sier Esklid. Hun mener det tyder på at smitten var utbredt i store deler av verden før vi har trodd.

– Funnene våre forandrer historien om koronaepidemien både i Norge og i verden, sier Eskild.

Det ble påvist antistoffer i 98 av de 6.520 prøvene som ble analysert. Det må tas høyde for en viss andel falske positive utslag, sier forskerne.

(©NTB)